Viete, aký je prienik medzi pizzou, hokejom a Macedónskom? Predsa Detroit Red Wings. Nezmyselná odpoveď? Len na prvý pohľad, kým si neuvedomíte všetky súvislosti. Majiteľom legendárneho hokejového klubu je totiž americký miliardár s balkánskymi koreňmi Mike Ilitch, zakladateľ nemenej legendárnej franšízy Little Caesars Pizza.

Červené krídla z Detroitu patria medzi tradičné kluby NHL a s jedenástimi víťaznými finále aj medzi najúspešnejšie v lige. Medzi tridsiatymi a šesťdesiatymi rokmi 20. storočia sa do finále dostávali so železnou pravidelnosťou. Za klub odohral v tomto období 25 sezón legendárny Gordie Howe, prezývaný Mr. Hockey, ktorý vyhral najcennejší pohár štyrikrát. Lenže po jeho odchode ostalo prázdno a prišlo obdobie sucha, ktoré športoví historici nazývajú aj „The Dead Wings Era“.

V roku 1982 Red Wings zmenili po 50 rokoch majiteľa. Novým vlastníkom klubu sa stal práve Mike Ilitch so svojou manželkou. S vlastníctvom športového klubu už mal istú skúsenosť, krátko vlastnil profesionálny softbalový tím Detroit Caesars, ktorý doviedol k ligovému titulu. Syn macedónskych emigrantov slúžil v námornej pechote a tri roky hral bejzbal v organizácii Detroit Tigers. Do „major league“ sa však nikdy nedostal. Zranenie ukončilo jeho kariéru hráča a naštartovalo biznis úspech. S manželkou založili prvú pizzeriu, neskôr ju transformovali na franšízu, s ktorou dobyli Ameriku. Aktíva rodinnej korporácie, ktorej dnes šéfuje jeho syn, sa odhadujú na poldruha miliardy amerických dolárov.

Klub NHL kúpil za osem miliónov dolárov. Dnes je jeho hodnota vyššia o rovnú štvrťmiliardu, tretia spomedzi všetkých klubov najlepšej hokejovej súťaže na svete. Pred Detroitom sú Toronto Maple Leafs a New York Rangers, tímy, ktoré operujú na výrazne bonitnejších trhoch. Športovo sa však Červeným krídlam nemôžu v novodobej ére hokeja rovnať. Pod vlastníckou taktovkou Ilitchovcov má mužstvo z „Motor City“ na konte štyri Stanleyho poháre a dve neúspešné finálové účasti. Dlhodobo budované mužstvo s premyslenou draftovou politikou k nim však tento rok ďalší úspech nepridá, v semifinále Západnej konferencie totiž vypadlo so San Jose Sharks.

Do športového impéria rodiny Ilitchovcov v roku 1992 pribudol aj bejzbalový Detroit Tigers. Pred jedenástimi rokmi sa presťahoval na nový štadión za 350 miliónov dolárov, ktorý má po poslednej úprave z roku 2008 kapacitu vyše 45-tisíc miest. Vlani sa biznismen pokúsil získať aj miestnych  basketbalistov Detroit Pistons, po hĺbkovom audite klubu si to však rozmyslel. V rokoch 1988 až 1993 vlastnil Mike Ilitch aj Detroit Drive, ktorý hrával halový americký futbal v Arena Football League. Počas šiestich sezón, v ktorých bol jeho majiteľom, vyhral klub štyrikrát titul. Mike Ilitch je členom dvoch hokejových Siení slávy – NHL i Spojených štátov amerických.