Na palube je tentoraz len testovacia figurína, pomenovaná Ripleyová podľa hlavnej postavy filmovej série Votrelec. Let s posádkou dvoch astronautov je v prípade úspechu terajšej misie plánovaný v lete tohto roka. Informácie priniesli agentúry AP, AFP a DPA.

Raketa Falcon vyštartovala z Kennedyho vesmírneho strediska na floridskom Myse Canaveral o 2.49 miestneho času (8.49 SEČ). O 11 minút neskôr riadiace stredisko SpaceX potvrdilo úspešné oddelenie lode Crew Dragon od rakety, čo radostne privítali návštevníci na Floride i v centrále firmy v Kalifornii.

„Toto je nesmierne dôležité... Sme na okraji toho, že po prvý raz od vyradenia raketoplánov z prevádzky v roku 2011 znova vypustíme amerických astronautov na amerických raketách z americkej pôdy,“ vyhlásil riaditeľ Národného úradu pre letectvo a vesmír (NASA) Jim Bridenstine, ktorému v piatok novú loď na osobitnej prehliadke ukázal zakladateľ a riaditeľ spoločnosti SpaceX Elon Musk.

Prvý stupeň rakety Falcon sa medzičasom úspešne vrátil na Zem, keď pristál na plošine v Atlantickom oceáne, 500 kilometrov od Floridy. Loď Crew Dragon by mala doraziť k ISS v nedeľu okolo 12.00 SEČ. Spojená s orbitálnou stanicou zostane päť dní a následne budúci piatok dopadne do Atlantického oceánu, odkiaľ ju prepravia späť na Mys Canaveral.

NASA sa po zrušení tridsaťročného programu raketoplánov v júli 2011 obrátila na súkromné firmy, SpaceX a Boeing, ktorým poskytla osem miliárd dolárov na vývoj vesmírnych lodí na prepravu astronautov na ISS.

V súčasnosti sa musia Američania v tomto spoliehať na ruské rakety, cena za „letenku“ na lodi Sojuz sa však značne zvýšila; NASA v súčasnosti za let jedného astronauta platí 82 miliónov dolárov.

Spoločnosť Boeing bude svoju kozmickú loď Starliner testovať najskôr v apríli tohto roka, skúška už s astronautmi na palube je potom plánovaná na august. Šéf NASA Bridenstine vyjadril presvedčenie, že astronauti budú lietať na obežnú dráhu na palube lode Dragon alebo Starliner alebo na oboch do konca tohto roka. Zdôraznil však, že nikto sa nikam neponáhľa. „Nie sme vo vesmírnych pretekoch,“ povedal.

Spoločnosť SpaceX už 16-krát vyslala k ISS svoje nákladné vesmírne lode Dragon (Cargo Dragon). Jej pilotovaná loď Crew Dragon je trocha väčšia, dlhá asi osem metrov, a výrazne bezpečnejšia. Prepraviť môže až sedem astronautov, aj keď zvyčajne majú posádku tvoriť štyria ľudia, aby sa dovnútra vošiel aj menší náklad.